Taille du texte:
Mis à jour le: Dimanche, 22 Septembre 2019

Q & R: Le pionnier de la rage conseille de dactylographier

La vie aurait pu être très différente pour la professeure Sarah Cleaveland, épidémiologiste britannique, qui a consacré une grande partie de sa carrière à la lutte contre la rage.

Jeune femme diplômée de première classe, elle a été dirigée par un conseiller d'orientation professionnelle vers un emploi de dactylographe.

Mais elle était tellement offensée par la suggestion qu’elle l’a propulsée dans une école vétérinaire, dit-elle. SciDev.Net. Le mois dernier, elle a eu l'honneur d'être nommée membre de l'Académie des sciences médicales de Grande-Bretagne, s'ajoutant à une liste d'éloges.

Les recherches de Cleaveland sur la rage dans le Serengeti ont prouvé la faisabilité de l’élimination de la maladie chez les chiens. Des organisations internationales telles que l'Organisation mondiale de la santé (OMS) veulent que cet objectif soit atteint chez l'homme par 2030. Le virus, qui cause des dommages au cerveau, est le plus répandu en Afrique et en Asie, où il est généralement transmis à l'homme par des morsures de chien. Globalement, il tue au moins 59,000 personnes par an.

Vous êtes renommé pour votre travail contre la rage en Tanzanie. Parlez-nous de ça…

J'ai été accidentellement impliqué dans la rage alors que je travaillais en Tanzanie dans le cadre du projet Serengeti Cheetah de 1990, alors qu'il y avait une épidémie de rage chez des chiens sauvages africains. En tant que vétérinaire, on m'a demandé de participer. Parce que c'est une maladie qui a été étudiée pendant si longtemps, je pensais que nous savions tout ce qu'il fallait savoir à ce sujet, mais en approfondissant les choses, j'ai découvert qu'il y avait beaucoup de lacunes dans notre compréhension, en particulier dans le contexte africain, et J'étais curieux d'en savoir plus. J'ai développé des idées de projets et trouvé des fonds pour travailler sur le problème d'une étude de doctorat. C’était le début du travail contre la rage et c’est vraiment ce qui a poussé. La plate-forme et le programme de recherche que j'ai mis en place dans le Serengeti ont été élargis et sont maintenant dirigés par des collègues qui le prennent dans des directions vraiment passionnantes.

Cette recherche a fourni des estimations sur le fardeau de la rage et des preuves de la faisabilité de son élimination. Quel impact cela a-t-il eu?

Quand j'ai commencé, les statistiques officielles publiées par l'OMS rapportaient officiellement quelque chose comme les décès par 200 en Afrique, et nous savions que c'était une sous-estimation majeure. Nous avons donc mis au point une approche permettant d’estimer de manière plus réaliste le nombre réel de morts humaines et avons atteint un chiffre d’environ 100 fois celui qui a été officiellement rapporté. Cette méthode a été développée pour fournir une estimation globale du nombre de décès humains dus à la rage transmise par le chien chez 60,000. Cela était très important pour sensibiliser le public et susciter l'intérêt de quiconque pour lutter contre la rage. Nous disposons de bons outils pour prévenir et contrôler la rage. La question est donc de savoir pourquoi ils ne sont pas utilisés. Et les arguments que j’entendais tout le temps étaient les suivants: «il ya trop de faune sauvage en Afrique, c’est un exercice futile» et «il y a trop de chiens errants, ils sont impossibles à vacciner». Lorsque cela s’oppose à «ce n’est pas un problème de maladie humaine très important», cela conduit à l’inertie et à l’inaction. Notre travail a donc consisté à réduire ces obstacles et à nous demander «existe-t-il des preuves à l'appui de cela?» Et, un par un, tous ces obstacles sont tombés. Il est tout à fait possible [d'éliminer la maladie]. Les réservoirs d'espèces sauvages ne devraient pas poser de problème pour éliminer les décès humains, les chiens sont accessibles et peuvent être vaccinés. En fait, c'est assez simple.

Que faut-il pour faire de l'élimination une réalité?

Nous en sommes au stade où tous les composants essentiels sont en place et nous sommes maintenant confrontés au défi de la transposition à plus grande échelle. Nous avons eu des projets pilotes, nous avons démontré que l'élimination est réalisable à petite échelle et même à plus grande échelle, comme en Amérique latine, nous savons que cela peut arriver. Mais en Afrique et en Asie, nous luttons pour aller au-delà de cette simple coordination de programmes nationaux et régionaux. C'est donc ce sur quoi nous essayons de travailler maintenant: comment faire évoluer cette étape.

Sur quoi vous concentrez-vous actuellement dans votre travail?

La plupart de mes travaux portent maintenant sur d'autres zoonoses [maladies pouvant être transmises des vertébrés à l'homme]. Je travaille beaucoup sur les maladies qui causent des maladies fébriles chez les personnes. Bien que le paludisme ait diminué dans de nombreuses régions, il reste encore beaucoup de fièvre, mais nous ne savons pas vraiment ce qui le cause. Une étude menée en Tanzanie - sur la fièvre sévère chez des patients hospitalisés - a révélé qu'environ 14% des cas de paludisme avaient été diagnostiqués cliniquement, mais qu'en réalité ils sont venus chercher la cause de la maladie, moins de 2% des cas fébriles étaient dus au paludisme. et environ un tiers d’entre elles étaient des zoonoses, souvent associées au bétail. Certaines de ces maladies - telles que la brucellose, la fièvre Q et la leptospirose - ont peu de visibilité, mais ont en réalité des impacts importants sur la santé et les moyens de subsistance des personnes.

Quels défis avez-vous rencontrés en tant que femme scientifique?

Mon premier diplôme était en zoologie et lorsque j'ai postulé pour un emploi auprès du British Antarctic Survey, ils ne prenaient pas de femmes à l'époque en Antarctique, ce qui m'a fait repenser mes options. J'ai vu un conseiller d'orientation qui a examiné mon CV. J'avais un bon diplôme, mais elle a compris que je pouvais dactylographier et m'a dit: «pourquoi ne travailles-tu pas comme dactylographe dans une entreprise de marketing? La supposition que tout ce que je pouvais faire était de taper vite, et que cela devait être mon entrée dans une carrière, me rendait tellement furieuse… c'était un défi qui m'a incité à postuler à une école de médecine vétérinaire qui m'a amené dans cette carrière.

Quel conseil donneriez-vous à d'autres personnes qui tentent de se forger une carrière scientifique?

Ce que j’ai appris de ma carrière et de mes succès inattendus, c’est qu’il ne s’agit pas uniquement de vos compétences académiques et techniques. Celles-ci sont clairement très importantes, mais une grande partie de ce que nous faisons en science et en médecine est intrinsèquement collaborative. Nous devons faire appel à autant de types d’expertise et de disciplines, car nous relevons des défis très complexes, notamment en matière de santé internationale dans les pays en développement. Par conséquent, votre capacité à réunir les bonnes personnes avec le bon mélange de compétences et à maintenir et entretenir ces relations est vraiment importante. Il est très rare de trouver un succès dû à un individu. Certes, dans mon cas, cela ne concerne pas moi, mais bien autant de personnes qui ont collaboré efficacement pour résoudre certains de ces problèmes.

SE CONNECTER AVEC NOUS

Abonnez-vous à notre newsletter